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经济学家的馊主意

作者:周琼  能省则省  美国西部的加利福利亚州可以算是全球最富的地区之一了。可就是这一地区,因为能源供应长期紧张,政府从上世纪70年代起就实施了一系列计划用来创建“节约型社会”,计划之详细可称得上无孔不入。比如,对于加州地区的新建居民住房实施了强制性节能标准,标准规定,所有新建的房屋必须应用适当的绝缘隔热性材料,以防止冬季屋子里的暖气逃逸出去,这样就可以减少冬季的供暖能源消耗;所有的新建房屋必须是南北走向,以防止夏天被灼热的阳光直射,从而减少空调使用。  另外,政府在市区修建了一条长24公里的自行车专用道,鼓励使用自行车和公交车,而对于私家小汽车上路的时间与路程上都实施了严格限制。这样既节省了汽油使用量,又节约了市区有限的空间。  果然,这些措施大大节约了能源的使用:用于房屋供暖与制冷的天然气与电力节约了50%。加上其他节能措施,加州能源整体消耗下降了1/3。  市场调节导致危机  正当大家节省得不亦乐乎的时候,一群经济学家皱起了眉头。他们认为政府管制完全是多余的,市场完全可以自行调节能源的供需矛盾。经济学家的逻辑是,如果加州真的能源紧张,那么反映在市场上,能源价格自然就会提升;而能源价格的提升,一方面会因为成本提高而使得人们减少使用能源,另一方面因利润增加使得能源供应商增加供给。所以,能源供求关系自动得到了调节。政府干预不仅多余,而且干扰了市场运作。在这些经济学家的鼓动下,加州政府真的放松了对能源的管制。  加州的能源管制放松后,能源使用量果然猛增,能源价格自然上涨。电力价格翻了十几倍,仅1999年这一年就翻了三倍。然而,让经济学家汗颜、让老百姓恼怒的局面很快就出现了:2001年1月,加州迎来了一场前所未有的严重的电力危机。由于电力严重短缺,在严寒的1月,加州政府不得不采取多次、多时段停电措施,所有交通标志、电梯、自动柜员机等全部自动罢工,有的人被困在电梯内,公路交通一团混乱,城市近乎瘫痪,以至于加州州长戴维斯不得不宣布全州进入紧急状态。  为什么市场不灵了?  问题到底出在哪里?原来,尽管能源价格不断上涨,但能源的供给始终是有限度的,用经济学术语讲,即能源的供给缺乏弹性;而与此同时,能源作为一种必需品,人们对其需求并没有因为价格的上涨而减少多少,即需求也缺乏弹性——如果你的房子是东西朝向的,即使电费上涨了,你也不大可能为了让空调省点电而再买一个南北朝向的房子;你也不可能在大热天为了省电而三天不洗澡……所以你还是得硬着头皮支付日益高涨的电费。这样的结果是造成能源供应进一步紧张,推动价格继续上涨。   在分析这个故事的时候,有经济学家提出,对于人们每天必需消耗的某一种资源,当资源供应状况特别紧张时,政府管制或者说计划也许比市场调节更有效。比如,我国人口众多,各种资源供应比较紧张,我们就不能完全实行市场自由定价政策,而只能由政府出面干预,合理分配资源。试想,如果对老百姓日常离不开的水、电,也要实行市场自由定价,在水、电资源紧缺的情况下,它除了让水电价格高涨,还有什么好处?能让水电资源更丰富吗?显然不能,只能使普通百姓接受更高昂的价格,却无法减少使用量,因为这些水电的使用是刚性的。

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